Igaz, mindezt nem egyedül érte el. A King Long összefogott Kína egyik leggazdagabb emberével, Robin Lível, aki 18 évvel ezelőtt alapította meg másodmagával a Baidu internetes keresőportált. A cég nem kis potenciállal bír, hiszen jelenleg 42 ezer alkalmazottja van és tavaly 84,8 milliárd dolláros bevételre tett szert.

A Baidu és a buszgyártó tavaly áprilisban kötött együttműködési megállapodást összekapcsolt, önvezető járművek fejlesztésére. Az együttműködés gyümölcseként 2017-ben már elkészült egy kis befogadóképességű autóbusz, melyben még volt kormánykerék, műszerfal, illetve vezetőülés. Ezt a járművet Apollo 1.0 névre keresztelték.

Őt követte a vezetőállással már nem rendelkező, negyedik szintű önvezetést megvalósító jármű, melyet leginkább csak minibusznak lehetne nevezni, ugyanis kevés utast képes szállítani. Az elektromos hajtású Apollongot tavaly novemberben mutatták be a Baidu világkonferenciáján. Egy hónappal később Hopej tartomány új városában, Xiong’an New Areában egy ilyen buszokból álló flotta 4 kilométert tett meg önvezető üzemmódban, utasokkal a fedélzetükön. Ez év februárjában pedig a hongkongi tavaszi fesztiválon hat darab Apollong minibuszt próbáltak ki élesben.

A kínaiak ezzel beálltak az önvezető minibuszok sorába, melyben már olyan európai és amerikai gyártmányok találhatók, mint az Olli, a Nayva és az EZ10. Az Apollong mindössze egy, kétszárnyú ajtóval rendelkezik. Az üléspadok pedig az oldalfalakkal egy vonalban kerültek beépítésre. A járművet könnyű szerkezetű, kompozit anyagokból építették a minél kisebb önsúly érdekében, a hajlított, sötétített oldalüvegek pedig futurisztikus megjelenést kölcsönöznek neki.

Az Apollong 2018 júliusától készülhet sorozatgyártásban, azt követen egyre nagyobb számban találkozhatnak vele a kínaiak a fejlettebb városok útjain.