Az ausztrál tehetség hazája gokartsorozataiban kezdte pályafutását, de kezdetben nem tűnt ki igazán. 2005-ben aztán már a nemzeti bajnoki címért küzdött, de az utolsó verseny utolsó körében bevállalt egy rizikós manővert és ezzel minden esélyét elveszítette a bajnoki címre.

Később átköltözött Európába, ahol 2008-ig kellett várnia az első komolyabb sikerre, ekkor a nyugat-európai Forma-Renault sorozatot nyerte meg. Egy évvel később a brit Forma-3-ban lett bajnok, 2010-ben pedig a Renault World Seriest nyerhette volna meg, de az utolsó versenyen, két körrel a leintés előtt előzte meg nagy riválisa, Mihail Aleskin.

A Red Bull utánpótlásprogramjában szereplő Ricciardo már 2009 decemberében tesztelt a Red Bull-lal Jerezben, ahol a legjobb időt érte el. Egy évvel később, az abu-dzabi újoncteszten szintén a leggyorsabb volt, 2010 elejétől a Red Bull mindkét csapatának tesztpilótájává nevezték ki. Élesben a 2011-es Brit Nagydíjon mutatkozhatott be, 22 évesen és 9 naposan, a HRT-nél Narain Karthikeyan autójába ültették be, hogy gyűjtsön egy kis tapasztalatot. Legjobb eredménye egy 18. hely volt, a Red Bullnak azonban ennyi is elég volt, hogy beültesse a Toro Rossóba 2012-re.