A hagyományos lítium-ion akkumulátorokban lítium-karbonátot (Li₂CO₃) alkalmaznak elektrolitként. Amint azonban a mind nagyobb energiasűrűséget kergető iparág egyre inkább átáll új kémiai összetételű akkumulátorokra, úgy válik alkalmatlanná a lítium-karbonát erre a feladatra. Ezért a legújabb generációs akkumulátorokban már lítium-hidroxid elektrolitot használnak.

A Toyota Tsusho kereskedőház az Orocobre ausztrál bányászati konzorciummal közösen létrehozott vegyes vállalata pontosan ez utóbbit fogja előállítani, méghozzá a jelentőségét vesztő előbbiből: a cég Argentínában működő telepe évente 9500 tonna, nagy tisztaságú lítium-karbonátot szállít majd 2021-tól Naharába, ahol 10 ezer tonna, akkumulátorgyártásra alkalmas minőségű lítium-hidroxidot készítenek majd. Japánban eddig nem létezett ilyen technológia.

Japán is csatlakozik az akkugyártás forradalmához 1

A nyersanyagot arról a hatalmas argentínai sómezőről (Salar de Olaroz) nyerik ki, ahol a Toyota és az Orocobre 2012 októberében kezdte meg a kitermelés előkészítését. Az ennek során végzett tanulmányok arra engednek következtetni, hogy a területről 6,5 milliárd tonnányi lítium-karbonát vonható ki, azaz mintegy negyven éven át lesz bányászható a sómező. Olaroz tervezett termelési kapacitása eléri az évi 17 500 tonnát; ennek induláskor 54 százalékát fogja tudni feldolgozni a naharai üzem.

A Strasbourgban idén megrendezett fejlett autóipari akkumulátor konferencián (Advanced Automotive Batteries Conference) rávilágítottak, hogy míg 2018-ban a lítiumpiac mintegy 60 százalékát még a lítium-karbonát tette ki, a lítium-hidroxid aránya már öt éven belül, 2024-re meghaladhatja az 50 százalékot. 2018-2027 viszonylatában az előbbi éves átlagos növekedési szintjét 10-14 százalékra, míg az utóbbiét 25-29 százalékra becsülik.