Alig egy héttel 84. születésnapja után elhunyt a modern Forma-1 egyik legjelentősebb alakja, a sportág örökös orvosa, Sid Watkins professzor.

Az idegsebész Watkinst a ma az F1 uraként ismert, akkor a Branham csapatfőnökeként és a konstruktőrök szervezete, a FOCA irányítójaként tevékenykedő Bernie Ecclestone vonta be a sportágba, 1978 és 2004 között ő vezette a az orvosi csoportot, miközben Jackie Stewarthoz és Max Mosleyhoz hasonlóan a száguldó cirkusz biztonságának egyik élharcosává is vált, számos ilyen jellegű újítás, új procedúra atyja volt.

A professzor nagyon sok pilótával ápolt baráti kapcsolatot, de a legközelebb talán a háromszoros bajnok Ayrton Sennához állt, akit az 1994-es imolai fekete hétvégén próbált is lebeszélni a versenyzésről, miután Roland Ratzenberger életét veszítette.

A történet szerint Senna Watkins vállán sírt az osztrák halála után, mire az orvos azt mondta a brazilnak, hogy: “Mit akarsz még elérni? Három bajnoki címed van, nem kérdés, hogy te vagy a leggyorsabb pilóta. Hagyd abba és menjünk pecázni!”. Senna persze elindult a versenyen, amelyen aztán Watkins hiába próbálta barátja életét megmenteni a Tamburellóban történt baleset után.

Watkins 1994-től az FIA biztonsági bizottságának vezetője, majd 2004-től a szervezet biztonsági intézetének elnöke is volt. A pályán végzett aktív orvosi munkától 2005-ben vonult vissza, az FIA intézetének elnöki székéből 2011-ben távozott.

Az F1-es orvosi csoport élén korábbi jobbkeze, Gary Hartstein követte. Az orvos így emlékezett mesterére:

“Sid a legkarizmatikusabb és a legjobb problémamegoldó ember volt, akit valaha is ismertem. Lenyűgöző, mit vitt véghez, de leginkább az, hogy az akkori ellenállással szemben sikerült eredményeket elérnie. Kíméletlenül erőltette (a biztonsági újításokat), annyira, hogy mára az ő módszerei váltak a bevett móddá.”

“Elég véletlenszerű volt, hogy 1978-ban Bernie Sidet tette meg a a FOCA orvosának, de ő aztán összefogta a csapatfőnökök energiáit és megteremtette a ma ismert rendszert. Amikor Max (Mosley, FIA-elnök) 1994-ben létrehozta a biztonsági szakbizottságot, akkor vált igazán gyümölcsözővé a munkája, ’94 után kimondottan tudományossá vált a megközelítés.”

A McLaren elnöke, Ron Dennis a Forma-1 egyik legnagyobb alakjaként búcsúztatta Watkinst:

“A motorsport világa ma az egyik igazi óriását veszítette el. Nem, nem pilóta volt, nem mérnök, nem tervező, hanem orvos, de talán mondhatjuk, hogy hosszú éveken keresztül mindenki másnál többet tett azért, hogy a Forma-1 olyan biztonságossá váljon, amilyen mára lett. Nagyon sok pilóta és expilóta köszönheti az életét Sid alapos és hozzáértő munkájának, amely óriási, mára kézenfekvőnek tartott biztonsági előrelépéseket hozott.”