A hagyományos differenciálmű nagy hátránya, hogy kétoldalt gyakorlatilag azonos nagyságú nyomatékot képes az útra vinni. Ha viszont az egyik oldalon például jég van a kerék alatt, az útra vihető nyomaték szinte nullára csökken – és vele együtt a másik, jobban tapadó oldalon is és a jármű nem tud elindulni.

Ilyenkor van szükség differenciálzárra, amely korlátozza (ezt hívják részleges differenciálnak) vagy teljesen megakadályozza a differenciálmű működését, azáltal, hogy a két oldalt egymáshoz fékezi. A differenciálzár lehet automatikus (önzáró) működésű is, de a teljes zárásút minden esetben a vezetőnek kell bekapcsolnia.