1933 decemberében alapították a Nissant “Jidosha-Seizo” (Autógyártó Kft.) néven, miután átvette a kisméretű Datsun személyautók gyártását a Tobata Casting cégtől. A Nissan által a Jidosha-Seizo név alatt gyártott első gépkocsi a Datsun 12-es típus volt. A cég nevét a következő évben változtatták meg Nissan Motorra.

A Nissan első ízben 1959-ben, Tajvanon kezdett autót gyártani a japán szigeteken kívül. 1966-ban kezdődött meg a termelés Mexikóban, amit 1983-ban követett az USA-ban és Spanyolországban egy-egy új gyár beindítása. 1986-ban az Egyesült Királyságban, 1995-ben Kínában avattak új Nissan-gyárat.

A 2006. évi Harbour-jelentés szerint a Nissan a termelékenység terén vezető helyet foglal el az észak-amerikai autóiparban, az egy gépkocsi előállítására jutó 28,46 munkaórával.

Megalapítása óta a Nissan 76 640 000 gépkocsit gyártott Japánban és mintegy 23 500 000 darabot a földgolyó más részein. A 2006 június végéig legyártott Nissanok darabszáma kereken 100,140,000 volt.

Nissan mérföldkövek:

1942 100,000 gépkocsi
1962 1,000,000 gépkocsi
1969 5,000,000 gépkocsi
1972 10,000,000 gépkocsi
1988 50,000,000 gépkocsi
1992 60,000,000 gépkocsi
1995 70,000,000 gépkocsi
1999 80,000,000 gépkocsi
2003 90,000,000 gépkocsi
2006 100,000,000 gépkocsi