A marsi utazásra tervezett hatalmas, Starship SN10-es űrhajó helyi idő szerint szerda este startolt a Mexikói-öböl partján lévő texasi Boca Chica melletti indítóállásról, mintegy tíz kilométeres magasságba emelkedett, majd néhány percig vízszintes helyzetben ereszkedett, és függőleges helyzetbe fordulva landolt az indítóálláson.

Amikor a földhöz közeledett, lehetett látni, amint lángok csapnak fel az űrhajó oldalán, lent, közvetlenül a hajtőműveknél. Az űrhajó ennek ellenére rendben földet ért, és már nyolc perce állt az indítóálláson – az automata tűzoltórendszer locsolta a vizet az égő hajórészre -, amikor hatalmas robbanás történt, amely golyóként röpítette a levegőbe a monstrumot.

Az űrhajó ezután becsapódott a földbe és megsemmisült. A robbanás következtében lángtengerbe borult a sivatagos vidéken, lakott területektől távol lévő indítóállás. A robbanást már a SpaceX Youtube-csatornája nem közvetítette, de más felületeken megjelentek róla felvételek.

A kísérletet közvetítő szakértő, John Inspraker hangsúlyozta, hogy az űrhajót sikerült “simán” letenni az indítóállásra. A kísérlet fő célja az adatgyűjtés volt ereszkedéskor, és ez sikerült – tette hozzá. Elon Musk a Twitteren méltatta a vállalat szakértőinek a munkáját, és ő is azt hangsúlyozta, hogy a Starship épségben landolt. “Nyugodj békében, SN10, tisztességes távozás!” – írta.

Az űrhajó startját néhány órával korábban elhalasztották, az utolsó percben, miután már beindították a hajtóműveket. Elon Musk indoklása szerint helytelenül hangolták a hajtóművek tolóerő-szabályozóit. Két ugyanilyen kísérleti rakétával tavaly decemberben és az idén februárban is végeztek tesztrepülést, de mind a kettő már a földet érés pillanatában felrobbant. Az újabb kudarc oka egyelőre nem ismert.

A SpaceX Mars-utazásra tervezett újrahasznosítható űrhajójának a végleges magassága – a szupernehéz első gyorsítófokozattal együtt – 120 méter lesz, átmérőben pedig kilencméteres. Embereket és száz tonna rakományt szállíthat majd a Marsra. Musk korábban úgy nyilatkozott, hogy valószínűleg még az idén végrehajtják az űrhajó első Föld körüli tesztrepülését, de nem zárta ki, hogy a terveket még felülvizsgálják.