Míg itthon a legnépszerűbb tuningalapot az olcsó, idősödő japán autók képzik (például Honda Civic, Suzuki Swift, stb.), addig a világ túlsó végein valódi nehézbombázókból építenek egyedi vasakat. Amerikában az izomautók számítanak a hazafiak kedvenc “játékszerének”, az oroszoknál pedig szintén az országban készített járműveket tuningolják nagy szeretettel, többek között a Lada Nivát, minden idők egyik leghatékonyabb terepjáróját.
1977. április 5-én a gurult le a legelső VAZ-2121-es a gyártósorról, ami az azóta letelt közel 40 éve alatt sok változtatáson nem esett át, legalábbis gyárilag.
Az alapváltozat típusjelzése VAZ-2121, a kritikusok a Niváról azt tartják, hogy jó a terepjáró képessége, olcsón javítható, igénytelen, erős a fűtése és jó a rugózása, viszont a gyártási minősége gyenge és sokat fogyaszt. 
Ezt csak alátámasztani tudom, hiszen a családban van egy Niva, és pontosan ezekkel a jelzőkkel tudnám illetni. Az első generációs terepjárót 1977 és 1994 között gyártották 1,6 literes benzinmotorral, amely eleinte 72, majd 80 lóerős volt. 1994-ben a modell frissítésekor (VAZ-21213) a hátsó vízszintes lámpát függőlegesen helyezték el, így a csomagteret kényelmesebben lehetett pakolni, a motor űrtartalmát pedig 1,7 literesre növelték. 
Magyarországra 1982-83-ban hozták be először, 1990-2010 között (a felszámolásig) a Hungarolada volt az importőr, de 2016 elejétől újra lehet itthon Ladát vásárolni, hivatalos márkakereskedésekben, természetesen Nivát is.
A Niva volt a világ egyik első önhordó karosszériás terepjárója. 2002-ben a motort injektorosra, azaz közvetlen befecskendezésűre alakították, a nyugati piacokon a Peugeot 1,9-es szívó dízelmotorjával árusították, melynek típusjelzése VAZ-21215. 2010-ben ismét frissítették az autót, Lada 4×4 lett a hivatalos neve. 
Kívül két új első indexburát, és új tükörházakat kapott, belül pedig korszerűbb, digitális műszereket. Új fékrendszere és tengelykapcsolója, valamint puhább futóműve is lett.