Európában, Európának tervezve – ez a szlogen az elmúlt években különösen gyakorivá vált az autóiparban. Ma már szinte jelentőséget sem tulajdonítunk neki, egészen addig, amíg meg nem jelenik egy Kia Niro, a koreai márka első, kifejezetten benzin-elektromos hajtásra tervezett modellje. Ez ugyanis, ahhoz képest, hogy mérföldkő a cég globális ökoautó-kínálatának kialakításában, eléggé zavartan, összefüggéstelenül építkezik az Óvilágban megfogalmazott dizájnelemekből.

Más kérdés, hogy ha észak-amerikai vásárlók volnánk, alighanem jobban simogatná szépérzékünket a hiperlágy gömbölyítéseket furcsa levágásokkal kombináló, félig kombi, félig ferdehátú forma, amely valamennyire azt a Ceratót idézi, amelyet fájdalom nélkül engedtünk búcsúzni nyolc évvel ezelőtt.

Ennyi becsmérlés után szinte fáj beismerni, hogy valamit mégis csak jól csináltak a kaliforniai Irvine-ban a dizájnerek: a Niro közeg-ellenállási együtthatója 0,29, ami a szabadidőjárművek világában bizony elismerésre méltó érték – az a Mercedes GLA tud ugyanennyit, amelynek szedán rokona, a Kecskeméten gyártott CLA világrekord 0,23-mal büszkélkedhet.

Nem véletlen a kiemelkedően áramvonalas forma. Amilyen jellegtelen ugyanis az autó (különösen az új Sportage fényében – ennek mellesleg 0,33 a Cw-értéke), olyan izgalmas a technika, már puszta létezésénél fogva. A dedikált hibrid platform ugyanis ritka madár az autóiparban, a Toyota Priuson és a konszerntárs Hyundai Ioniq modelljén kívül hirtelen nem is igazán jut eszünkbe más.

A vázszerkezet 53 százalékban nagy szakítószilárdságú acélból készült, melegen sajtolt elemek és szerkezeti ragasztók bőséges alkalmazásával: ez ma a könnyű, de merev karosszéria receptje. A tömegcsökkentés mellett (amelyhez a különleges ülésvázaktól kezdve a futómű komponensein át egészen a fékpedálig számtalan alkatrész hozzájárul) a rezgés- és zajcsillapítás is fontos szempont volt, hiszen a hibridek csekély, ám annál idegesítőbb zajokat képesek produkálni. Éppen ezért alaposan körbeszigetelték az utascellát, optimalizálták a motorfelfüggesztést, még a kormánykerék agyát is rezgéscsillapító elemmel fogatták fel.

Mivel a szintén csekély tömegű lítiumion-polimer hibrid akkumulátorokat (ezek a hagyományos 12 voltos indítóakkut is kiváltják) a hátsó ülések alá tervezték, a helykihasználás nem csorbult, az üléspozíció a Kia Soult idézi, ígéri a gyár, a csomagtartó padlója sík.

A raktér méreteit nem részletezte a Kia, a hajtásláncról viszont elárulták a lényeget. A Hyundai Ioniq hajtásláncával megegyező benzin-elektromos rendszer 1,6 literes, közvetlen befecskendezéses belsőégésű komponensét kifejezetten takarékosságra hangolták. Szintén ökobarát megoldás, hogy az Atkinson-ciklusú, hosszú löketű motor kipufogógáza egy hőcserélőn keresztül fűti a hűtővizet a hidegindítást követően. A 103 lóerős benzinmotort a sebességváltóba integrált, 43 lóerős villanymotor támogatja meg.

A váltó, akárcsak a Hyundai szedánjánál, egy hatfokozatú duplakuplungos egység, ami a hibrideknél szokásos CVT-jellegnél feltétlenül hagyományosabb, sportosabb vezetési érzetet ígér. Ugyanez igaz a mechanikus fékkel gondosan összehangolt regeneratív fékrendszerre, amely állítólag homogén, természetes lassítási érzetet ad.

A kizárólag az első kerekeket hajtó hibrid hajtáslánc átlagos üzemanyag-fogyasztását 4,7 liter/100 km-ben határozza meg a Kia.

Modern autó méretosztálytól függetlenül nem lehet meg vezetőtámogató technológiák nélkül. A Niro is hozza a formát, holttérfigyelés keresztirányú forgalom-felügyelettel, távolságtartó tempomat, sávelhagyásra figyelmeztető rendszer, valamint a ráfutásos baleseteket megelőző robotfék segít vigyázni az utasokra. A Kia rendszere állítólag a világon elsőként veszi figyelembe a domborzati szintkülönbségeket, azaz az emelkedőket és lejtőket.

Az ökosegédlet terén két újdonságot kapott a Niro: az egyik a gázelvétel, illetve fékezés időszerűségéről tájékoztató inforendszer, a másik egy olyan, prediktív energiagazdálkodási megoldás, amely a navigációs rendszer adatai alapján osztja be a rendelkezésére álló elektromos energiát – nem mintha a másfél kWh kapacitású akkumulátorok olyan sok áramot tudnának tartalékolni, de hát minden apróság számít.
 
Infotainmentben is erős a Niro, akár 8 GB fedélzeti memóriával, online zenei streaming szolgáltatással, okostelefonos integrációval.

A Niro egyelőre észak-amerikai modellként lépett színre, európai forgalmazásáról még nincsenek információk.