Szalay Balázs és Bunkoczi László Afrikában kezdte közös pályafutását körülbelül százezer versenykilométerrel ezelőtt. Hét közös Dakar és hét célba érkezés után a duó úgy döntött, hogy ismét Afrika felé veszi az irányt: a Dakar helyett az Africa Eco Race-re nevezett a páros, amely a Dakar legendás útvonalán halad, vagyis Marokkón és Mauritánián keresztül érkezik meg végül Szenegálba, a Rózsaszín-tó partjára.

“Afrikában kezdődött minden, ott szerettük meg a sivatagi versenyzést” – nyilatkozta Szalay Balázs, aki összesen 12 alkalommal állt rajthoz a világ leghosszabb és legnehezebb terepversenyén. “Hat éve autóztunk legutóbb ezen az útvonalon, s bár Dél-Amerikában is jól éreztük magunkat, azt azért mindig megbeszéltük a versenyzőtársakkal, hogy Afrika volt az igazi. Mindenki visszavágyik oda, mi eldöntöttük, hogy vissza is térünk.”

Noha logisztika és talán kihívás szempontjából is nehezebb az Africa Eco Race (hiszen itt nem csupán a mezőny, hanem a szervizcsapat is úttalan utakon halad a Szaharában), de Szalayék nem törődnek a statisztikákkal, amelyek azt mutatják, a Szahara jóval kevesebb versenyzőt “enged át”, mint a dél-amerikai Atacama. 

“Az afrikai országok belátták, szükségük van a terepralira, úgyhogy a verseny teljesen biztonságos, a helyi kormányok és hadsereg a garancia erre. A kihívás, a pályák, a kietlen tájak miatt nyilván nehéz versenyre számítunk, az esélyeink azonban jók arra, hogy az élmezőnyben végezzünk. Persze, garancia semmire sincs, de hogy végig fogjuk küzdeni a távot, azt megígérhetem. Többek között ugyanis azért vonz mindenkit a Szahara, mert legyőzhetetlennek tűnik” – magyarázta Szalay Balázs, akit ezúttal nem kísér versenykamion a szakaszokon, hanem csak a szervizcsapatra hagyatkozik (vagyis magán a szelektíven kizárólag magára számíthat), amelyet Darázsi Zsolt, Őri Péter és Kecskés István alkot majd a 2014-es viadalon.

“Tíz év telt el azóta, hogy először betettem a lábam Afrikába, s az első ilyen jellegű élmény legalább annyira meghatározó az ember életében, mint az első csók” – mesélte Bunkoczi László, az Opel Dakar Team navigátora. “Én is szívesen emlékszem azokra az időkre, és az utóbbi években időről időre eljátszottunk a gondolattal, hogy vissza kellene térnünk a gyökerekhez, vissza oda, ahol a kalandok kezdődtek. Az egyik kedvenc filmem, A tökös, a török, az őr meg a nő, amelyben az egyik főszereplő ellopja Jean-Louis Schlesser autóját és azt üvölti, hogy Ont he road again. Most nekem is ilyen érzésem van. Igaz, mi még nem vagyunk úton, csak készülünk rá, tréningezünk és várunk. Most, hogy biztossá vált az indulásunk, már siettetnénk az időt, hogy újra ott legyünk.”

Az Africa Eco Race távjának az Opel Mokkával vág neki a kettős, amely a 2013-as Dakaron, majd azt követően a Selyemút-ralin már bizonyított, és természetesen új fejlesztéseket is kapott azóta.

Sonangol Africa Eco Race 2014

Az Africa Eco Race, amelyet szintén azzal a céllal hívtak életre 2009-ben, hogy visszatérjenek a gyökerekhez, vagyis indulóinak a nagy üzlet helyett nagy kalandban legyen részük, december 29-én kezdődik a szokásos adminisztratív és technikai ellenőrzéssel még Európában, ezután a mezőny behajózik Afrikába, és elkezdődik az igazi verseny.

Az autósok, motorosok és kamionosok 11 szakaszt teljesítenek (plusz egy szünnap), miközben átszelik Marokkót és Mauritániát, hogy végül megérkezzenek Szenegálba. Az útvonalról bővebb információk egyelőre nincsenek, de a háromszoros Dakar-győztes René Metge és csapata szeptember elején indult el, hogy kijelölje a 2014-es útvonalat. Nem volt könnyű dolguk, hiszen Marokkóban szél, eső és viharok kísérték útjukat, amely így meglehetősen kalandosra sikeredett.

A 2014-es útvonalat még nem hozták nyilvánosságra, de a tavalyi szakaszok hosszából lehet következtetni: körülbelül 7000 kilométer vár a mezőnyre – pontosabban az autós, motoros, quados és kamionos mezőny azon részére, amelynek sikerül elérnie a Rózsaszín-tó partján felállított célig.

A magyar versenyzők közül a Kovács Miklós, Czeglédi Péter, Tóth Tamás kamionos trió eddig négy alkalommal állt rajthoz a viadalon: először harmadikként végzett (2009), másodszor sikerült megnyernie a kamionos kategóriát (2010), harmadszor bemutatta a verseny egyik legemlékezetesebb bukását és kiesett (2011), egy évet kihagyott, mert nem készült el az új kamionja, legutóbb pedig megint harmadikként végzett (2013).

A csapat a 2014-es viadalra változtatott a felálláson: Kovács Miklós és a navigátor Czeglédi Péter mellett Ács László egészíti ki a Scaniával száguldó triót.