1973 májusában mutatkozott be a Volkswagen Passat, kiszállítása pedig júliusban – azaz nagyjából negyven esztendeje – vette kezdetét. Korszerű technikájával és modern formavilágával új korszak kezdetét jelezte.

A Giorgio Giugiaro tervezte ferdehátú (két és négy ajtóval) Volkswagen, amelyet Variant néven rövidesen kombi változat is követett, hamar sikeressé vált, egy évvel később már a németországi forgalomba helyezési statisztika élére állt. Egyes országokban (pl. Japán) a Volkswagen Santana néven készült

Háromféle karosszériával nyitott a Passat

Az akkori Audi 80 műszaki alapjaira épült első Passat 1980-ig szerepelt a gyártási programban, amely során mintegy 2,5 millió kelt el az úgynevezett B1-sorozat tagjaiból. Eleinte 1,3 ( 55 és 60 LE) és 1,5-ös ( 65, 75, 85 LE) benzinmotorokkal készült, később nagyobb 1,6 és 2,2 literes motorokkal is gyártották.  A világon elsőként a Passatba építettek műanyagból készített üzemanyagtankot. Az alapmodellek szimpla a jobban felszereltek dupla kerekfényszóróval mutatkoztak. 1976-tól szériafelszereltségként 3 pontos övek vigyáztak az elől ülőkre.

Már 1976-ban elkészült az egymilliomodik Passat.

1981-ben jelent meg a második generációs modell, amelyet szintén ferdehátú és kombi kialakításban árltak, egészen 1987-ig gyártották. Műszaki újdonságai között az összkerékhajtás, a turbófeltöltés és az öthengeres Otto-motor éppúgy megtalálható volt, mint a mai BlueMotion modellek előfutáraként kínált, különösen kedvező üzemanyag-fogyasztású Formel E kivitel.  A B2-sorozat Santana nevű lépcsőshátú verziója pedig igazi örökzöld klasszikussá vált.

Nevét több más VW modellhez (Scirocco, Bora) szélről kapta a Passat

A nyolcvanas évek e világautója nem csupán Emdenben, hanem Belgiumban, Spanyolországban, Brazíliában, Mexikóban, Dél-Afrikában és Japánban is készült, mindenekelőtt azonban a Volkswagen kínai sikerének megalapozójaként vált nagy jelentőségűvé. A B2-es Santana ugyanis ott egészen 2012-ig szerepelt a programban, hosszított tengelytávú, átdolgozott változatát pedig mind a mai napig gyártják. Minden változatával együtt közel 5,5 millió példányával a második generáció a teljes Passat-család legnagyobb darabszámban készült tagja.

A harmadik (1987 – 1993) és negyedik generációs (1993 – 1997) Passat kizárólag lépcsőshátú és kombi kivitelben készült, a ferdehátú változat végleg eltűnt a kínálatból. Az új, igen kedvező légellenállású modellek keresztben beépített motorjaiknak köszönhetően lényegesen tágasabb utastérrel szolgáltak. A Passat választékában a TDI-technika, a feltöltős benzinmotor, sőt, még egy kompakt hathengeres erőforrás is megjelent. A harmadik nemzedék tagjaiból mintegy 1,6 millió kelt el.

Az ötödik generáció (1996 – 2005) még magasabbra emelte a mércét. Teljes egészében horganyzott karosszériája, négy-, öt-, hat- és nyolchengeres motorjaival a kategóriája példaképévé lépett elő. Kínában, ahol egy hosszított tengelytávú változatban is készült, ez a Passat egészen 2009-ig szerepelt a gyártási programban. Az ötödik generáció tagjaiból világszerte összesen több mint négymillió darabot szállítottak ki.

A luxusmodellek közé is bekacsintott a Passat 2001-ben, amikor 275 lóerős 4,0 literes V8-as motorral is elérhetővé vált

A 2006 elejétől 2009-ig kínált, mintegy 1,7 millió példányban gyártott Passat B6 egy újabb karosszériaváltozatot is hozott, mégpedig az elegáns CC (Comfort Coupé) négyüléses kupét. Első ízben jelent meg a Passat palettáján a kettős tengelykapcsolós sebességváltó. A kínálatot erős dízel- és benzinmotorok, illetve a különösen gazdaságos BlueMotion változatok alkották.

2010-ben jelentősen megújult a Passat, elkészült a hetedik generáció, a CC mellett egy további változattal is gazdagodott, magasabbra emelt karosszériájával és extra felszerelésként rendelhető összkerék hajtásával megérkezett a Passat Alltrack.

Már a 80-as évek elején készült különösen takarékos Passat. A mostani Bluemotion elődje a Formel E volt

2012 végéig a Volkswagen összesen 20 millió példányt szállított ki Passat modelljeiből illetve annak egyéb változataiból.