A Japán Nagydíj első szabadedzésén a McLaren uralta a pályát, Jenson Buttont csak nagyon rövid időre taszították le az élről, a héten újraszerződött pilóta nagy formában volt. A wokingi autó potenciálját mutatta, hogy mögötte b mint egy századdal elmaradva csapattársa, Lewis Hamilton végzett.

A harmadik idő Sebastian Vettelé lett, de a bajnoki cím megszerzésére készülő német számára nem indult jól a hétvége: hátránya közel fél másodperc a McLarenekhez képest, az edzés végén pedig  a pálya második szektorának kezdetét jelentő Degner kanyarpárosnál hibázott és a gumifalba vitte a Red Bullt. Komoly kár nem történt.

A hiba ugyan kínos lehet Vettel számára, de a kár jó ómennek is tekinthető, hiszen az elmúlt két évben amikor a német autót tört pénteken az edzéseken, akkor vasárnap meg is nyerte a futamokat.
 
Mögötte újabb jelentős lemaradással Fernando Alonso és Mark Webber következett, a top5-ön kívül pedig már mindenki egy másodperc fölötti hátrányban volt a McLarenekhez képest.

A top10 második felét Felipe Massa, a két Toro Rosso, Michael Schumacher és a renault-s Vitalij Petrov jelentette.

A mezőny végében a Lotusnál Heikki Kovalainen helyett a tartalékos Karun Chandhok vezetett, míg a HRT-nél a korábbi tervekkel ellentétben nem Daniel Ricciardo, hanem Vitantonio Liuzzi adta át a helyét a másik indiainak, Narain Karthikeyannak.

Japán Nagydíj, 1. szabadedzés, Szuzuka, 2011.10.07.