A kvalifikáció szürke, hűvös, de száraz időben kezdődött. A Q1 nagy meglepetése egyértelműen Mark Webber kiesése volt, a nem működő KERS-szel és kemény gumival szerelt RB7-essel csak a 18. helyig jutott. A további kieső helyeken a szokásos szereplők sorakoztak, a két Lotus, a két Virgin és a két Hispania búcsúzott – a 107 százalékos küszöb nem jelentett veszélyt senkire.

A Q2 nem zajlott zavartalanul, két perccel a vége előtt ugyanis sebességváltó-hiba miatt Vitalij Petrov autója leállt a pályán, a körözést piros zászlóval megszakították. A hajrát alaposan megnehezítette az eset, hiszen egyetlen felvezető és egy gyors kör maradt az első négy – Hamilton, Button, Vettel és Petrov – mögötti helyek kiosztására. A legnehezebb helyzetbe éppen Petrov csapattársa, Nick Heidfeld került, a németnek ugyanis nem volt még mért köre.

A pályára lépő 11 pilóta felvezető köre messze nem volt ideális, mindenki igyekezett helyezkedni, így viszont többen nem tudtak teret fogni a jó körhöz. Az idő lejárta előtt mindenki felért, hogy elkezdhesse a gyors körét, jó néhányan azonban be sem fejezték a próbálkozást, a bokszba hajtottak. A szakasz végén Pastor Maldonado, Nick Heidfeld, Rubens Barrichello, Michael Schumacher, Kobajasi Kamui, Sergio Perez és Adrian Sutil búcsúzott.

A Q3 elején Button és Vettel ment egy-egy gyors kört, a Red Bull-os német már ekkor megmutatta, hogy Sanghajban is igényt tart a pole-ra, a McLarennél héttizeddel gyorsabb, 1:34 alatti időt teljesített. Rajtuk és a két Toro Rossón kívül mindenki az utolsó percekig kivárt, csak egy körrel próbálta megoldani az utolsó szakaszt.

Vettel még egy körre kiment a végén, de hajtani nem volt szükséges, a többiek még Button második idejét sem fenyegették. Mögöttük végül Hamilton és Rosberg, Alonso, Massa, Alguersuari, di Resta,  Buemi és Petrov sorrend állt össze a vasárnapi rajtrácsra.

A Red Bull címvédőjének idei mérlege eddig 100 százalékos, Ausztrália és Malajzia is pole-t és győzelmet hozott, a harmadik, sanghaji kvalifikációs elsőség pedig azt sejteti, hogy vasárnap könnyen meglehet az újabb futamgyőzelem is.
 
A Kínai Nagydíj közép-európai idő szerint vasárnap délelőtt kilenckor kezdődik.

Kínai Nagydíj, időmérő edzés, Sanghaj, 2011.04.16.